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“卡西尼”冲入土星大气结束使命

2017-09-15 22:50:06  来源:新华社 【返回列表】

新华社洛杉矶9月15日电(记者郭爽)如同流星般消失在土星天空,“卡西尼”土星探测飞船在飞离地球20年后已永远和故乡失去联繫。美国航天局下属的喷气推进实验室15日确认,“卡西尼”已冲入土星大气坠毁,完成其长达13年的土星探测使命。

“地球于美国东部时间15日7时55分(北京时间15日19时55分)接收到卡西尼发来的最后信号。现在,卡西尼已成为其探测行星的一部分,”“卡西尼”项目团队当天在推特上宣佈。

由于燃料即将耗尽,美国航天局决定结束“卡西尼”的探测任务。为避免对土卫二等土星卫星可能的影响,项目团队让它以冲向土星大气的方式结束“生命”。

本月11日,“卡西尼”最后一次从土卫六上空掠过,并借助其引力飞往土星大气层。13日,地面控制室发出指令,飞船开始向土星大气俯冲。14日,“卡西尼”开始向地球传输其存储的所有数据,包括最后收集的土星系图像和数据。

15日,“卡西尼”从土星云端上方约1915公里处,以每小时约11.3万公里的速度冲入土星大气。在冲向土星大气的过程中,飞船上12个科学仪器中的8个保持工作直至最后一刻。其搭载的离子与中性粒子质谱仪更是直接在土星大气中取样,尝试揭开土星形成和进化之谜。这是前所未有的创举。

事实上,由于数据传输的延迟,“卡西尼”已于美国东部时间15日6时31分(北京时间15日18时31分)左右就与地球停止了联繫。在80多分钟后,喷气推进实验室才通过位于澳大利亚首都堪培拉的“深空网络”跟踪站接收到其坠毁前发回地球的最后信号。

“这是这一任务的壮丽终章,同时也是一个新的开始,”美国航天局副局长托马斯·楚比兴当天在一份声明中说。卡西尼项目科学家琳达·施皮尔克说:“‘卡西尼’或许会消失,但它的馈赠将让我们受益多年。它穷尽一生发回的大量数据,我们仅知皮毛。”

“卡西尼”1997年10月15日发射升空,2004年抵达环土星轨道。近20年间,“卡西尼”探测任务大幅刷新了人类对土星的认识,包括它的复杂光环、类型多样的卫星体以及磁场环境等。它曾获得一系列重大发现,如土卫二存在全球性海洋、土卫六上存在液态甲烷海洋,在土卫二喷出的羽流中探测到氢等。(完)